Suicide prevention month — youth suicide on the rise but Iowa is falling behind in prevention and treatment

Mes de la prevención del suicidio: el suicidio juvenil está en aumento, pero Iowa se está quedando atrás en la prevención y el tratamiento

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Suicide is second leading cause of death for young people, but few public schools offer mental health assessments or treatment for students

COVER IMAGE: Experts weigh in during the Iowa PBS documentary “Facing Suicide in Iowa.” Courtesy of Iowa PBS

Here is the latest edition of The E’ville Good. It’s the second day of Hispanic Heritage Month, and we are highlighting everyone from the new poet laureate of the U.S. to researchers to artists and musicians, to influencers and regular people who are Hispanic in Iowa and Minnesota or with connections to us here. Earlier this month, Iowa Public Television hosted a suicide prevention documentary and discussion. Facing Suicide in Iowa is a show that interviewed clinicians and talked to two families who lost sons to suicide. The E’ville Good reached out to IPTV to ask if there would be Spanish-language resources for suicide prevention. There are not at this time, but the producers said it was a good idea for the future.

For now, The E’ville Good will provide highlights from this and other suicide prevention efforts throughout the region. If you or a group in your community have had or will have a walk, clinic, or other event that is an effort to prevent suicide in the rural area, please let us know.

Suicide is the second leading cause of death for young people. Iowa is above average for the nation. The demographics are changing. In clinics and hospitals, professionals are seeing younger and younger children, those even as young as 10 years old, taking their own lives.

Drew Martel, director of crisis services with Foundation 2 Crisis Services, said, “Young adolescent males still are the prime demographic for suicide. But what I think is really disturbing to a lot of people, including clinicians, is the younger and younger aged children — as young as 10 — taking their own lives.”

Jennifer Ulie-Wells, founder and executive director of Please Pass the Love nonprofit, which is featured in the national Facing Suicide documentary, said, “These demographics are changing. We are seeing an uptick in all of the precursors for suicidal ideation and prevalence in our state: binge drinking, rates of depression, and access to crisis mental health services — all of these indicators are having a steep trajectory in our state.”

The 2021 Iowa Youth Survey showed that 25% (one in four) 11th graders in Iowa have seriously contemplated suicide. That’s a steep increase in young people who report having suicidal thoughts.

Martel said, “If you have a school of 1,000 kids, that means 250 of your students in the last year have thought about taking their lives, statistically. Are you able to point out those 250 kids? No. So that means that you need to be building strong systems where young people can self-select into their families, counselors, into getting help. We also want to increase levels of prevention so that kids are building relationships, they have connectedness, they feel engaged, they have purpose in life, and then when they do need help that they’re able to access that.”

The connectedness that poet Ada Limón speaks of in her poetry (see yesterday’s article) and that the researchers highlighted yesterday found was missing in those who felt like taking their own lives, is something that is not present in over half of schools, according to the Pew Research Center.

Katherine Schaeffer, a research analyst at Pew, found that just over half of public schools in the U.S. provide students with diagnostic mental health assessments, but fewer public schools provide treatment for mental health disorders. The data Schaeffer relies on comes from the National Center for Education Statistics (NCES) School Survey on Crime and Safety. The focus of that survey, however, is school safety — determining how likely it is that a school will have incidents of violence — an attack by a student, for example. Collecting data on the amount of mental health support is available to students is, in this data, an aside to assessing written plans for active shooter situations, disciplinary actions for specific behaviors, controlled access to buildings during extracurricular activity meetings and practices, metal detectors, requirement of clear backpacks, etc.

Ulie Wells said one barrier in Iowa’s leadership is the lack of awareness in the state legislature and in state agencies that could make a difference. “So when I’m up at the Capitol, I’m talking to legislators and they say to me, ‘Jen, mental health is not really a thing. It’s just bad parenting.’ It’s very, very frustrating because that’s not accurate. It’s not evidence based, science based, and it totally dismisses an entire experience that we know millions of people are going through. When you have that mentality, that means you are also not being an advocate for the constituency you represent,” Ulie Wells said.

Iowa’s governor Kim Reynolds signed legislation that founded a Children’s Mental Health System in Iowa in 2019. It hasn’t developed to the point it’s been implemented the way it was designed, and Ulie Wells believes its foundation is not strong enough.

“When you look at a mental health system that’s built on toothpicks and then you have a catastrophe like COVID that comes blowing through, of course your system is going to blow down. So it’s not surprising that during COVID we saw an exacerbation of mental health issues in the nation. We actually saw a decrease of about 5% in the suicide rate. In Iowa, it has increased — because we’re lacking a comprehensive, fully-funded mental health system that’s driven by experts in this state,” Ulie Wells said.

A lack of providers in Iowa leads to a lack of access to services.

The Centers for Disease Control is approaching suicide as a public health crisis because the rate in the U.S. has been on the rise for the entire 21st century so far.

The disparity in schools offerings for mental health services for students that Schaeffer of Pew Research Center found indicates rural areas have a greater shortage of resources.

While 71% of schools with at least 1,000 students offered mental health assessments, only 43% of schools with fewer than 300 students did. Six-in-ten schools in cities and suburbs provide mental health assessments, while 45% in rural areas did. The SSCS also studied the limiting factors to provide student mental health services. Funding, access to professionals, policies, fear of legal issues, and a lack of community support, including fears of parents’ responses, were all limiting factors that prevented schools from wanting to offer mental health services.

Two Iowa families who lost their sons to suicide were part of Facing Suicide in Iowa, and The E’ville Good will allow them to tell their stories in a later edition.

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El suicidio es la segunda causa principal de muerte entre los jóvenes, pero pocas escuelas públicas ofrecen evaluaciones o tratamientos de salud mental para los estudiantes.

Aquí está la última edición de The E’ville Good. Es el segundo día del Mes de la Herencia Hispana, y destacamos a todos, desde el nuevo poeta laureado de los EE. UU. hasta investigadores, artistas y músicos, personas influyentes y personas comunes que son hispanas en Iowa y Minnesota o que tienen conexiones con nosotros aquí. A principios de este mes, la Televisión Pública de Iowa presentó un documental y un debate sobre la prevención del suicidio. Facing Suicide in Iowa es un programa que entrevistó a médicos y habló con dos familias que perdieron a sus hijos por suicidio. The E’ville Good se acercó a IPTV para preguntar si habría recursos en español para la prevención del suicidio. No hay en este momento, pero los productores dijeron que era una buena idea para el futuro.

Por ahora, The E’ville Good brindará lo más destacado de este y otros esfuerzos de prevención del suicidio en toda la región. Si usted o un grupo en su comunidad ha tenido o tendrá una caminata, clínica u otro evento que sea un esfuerzo para prevenir el suicidio en el área rural, háganoslo saber.

El suicidio es la segunda causa de muerte entre los jóvenes. Iowa está por encima del promedio de la nación. La demografía está cambiando. En clínicas y hospitales, los profesionales ven a niños cada vez más pequeños, incluso de 10 años, que se quitan la vida.

Drew Martel, director de servicios de crisis de Foundation 2 Crisis Services, dijo: “Los varones adolescentes jóvenes siguen siendo el grupo demográfico principal para el suicidio. Pero lo que creo que es realmente inquietante para mucha gente, incluidos los médicos, es que los niños cada vez más jóvenes, de hasta 10 años, se quitan la vida”.

Jennifer Ulie-Wells, fundadora y directora ejecutiva de la organización sin fines de lucro Please Pass the Love, que aparece en el documental nacional Facing Suicide, dijo: “Estos datos demográficos están cambiando. Estamos viendo un aumento en todos los precursores de la ideación suicida y la prevalencia en nuestro estado: consumo excesivo de alcohol, índices de depresión y acceso a servicios de salud mental en situaciones de crisis; todos estos indicadores están teniendo una trayectoria pronunciada en nuestro estado”.

La Encuesta de jóvenes de Iowa de 2021 mostró que el 25 % (uno de cada cuatro) de los estudiantes de 11.º grado en Iowa ha contemplado seriamente el suicidio. Eso es un gran aumento en los jóvenes que informan tener pensamientos suicidas.

Martel dijo: “Si tienes una escuela de 1,000 niños, eso significa que 250 de tus estudiantes en el último año han pensado en quitarse la vida, estadísticamente. ¿Eres capaz de señalar a esos 250 niños? No. Entonces, eso significa que debe crear sistemas sólidos en los que los jóvenes puedan autoseleccionarse en sus familias, consejeros, para obtener ayuda. También queremos aumentar los niveles de prevención para que los niños construyan relaciones, tengan conexión, se sientan comprometidos, tengan un propósito en la vida y luego, cuando necesiten ayuda, puedan acceder a eso”.

La conexión de la que habla la poeta Ada Limón en su poesía (ver el artículo de ayer) y que los investigadores destacaron ayer encontraron que faltaba en quienes tenían ganas de quitarse la vida, es algo que no está presente en más de la mitad de las escuelas, según el Centro de Investigación Pew.

Katherine Schaeffer, analista de investigación de Pew, descubrió que poco más de la mitad de las escuelas públicas en los EE. UU. brindan a los estudiantes evaluaciones de diagnóstico de salud mental, pero menos escuelas públicas brindan tratamiento para los trastornos de salud mental. Los datos en los que se basa Schaeffer provienen de la Encuesta escolar sobre delincuencia y seguridad del Centro Nacional de Estadísticas Educativas (NCES). Sin embargo, el enfoque de esa encuesta es la seguridad escolar: determinar la probabilidad de que una escuela tenga incidentes de violencia, por ejemplo, un ataque de un estudiante. La recopilación de datos sobre la cantidad de apoyo de salud mental disponible para los estudiantes es, en estos datos, aparte de evaluar planes escritos para situaciones de tirador activo, acciones disciplinarias por comportamientos específicos, acceso controlado a edificios durante reuniones y prácticas de actividades extracurriculares, detectores de metales, requisito de mochilas transparentes, etc.

Ulie Wells dijo que una barrera en el liderazgo de Iowa es la falta de conciencia en la legislatura estatal y en las agencias estatales que podrían marcar la diferencia. “Entonces, cuando estoy en el Capitolio, hablo con los legisladores y me dicen: ‘Jen, la salud mental no es realmente un problema. Es solo una mala crianza de los hijos. Es muy, muy frustrante porque eso no es exacto. No está basado en evidencia, basado en la ciencia, y descarta por completo una experiencia completa por la que sabemos que están pasando millones de personas. Cuando tienes esa mentalidad, eso significa que tampoco estás siendo un defensor del electorado que representas”, dijo Ulie Wells.

La gobernadora de Iowa, Kim Reynolds, firmó una legislación que fundó un Sistema de Salud Mental Infantil en Iowa en 2019. No se ha desarrollado hasta el punto de implementarse de la forma en que se diseñó, y Ulie Wells cree que su base es no suficientemente fuerte.

“Cuando observa un sistema de salud mental que se basa en palillos de dientes y luego tiene una catástrofe como COVID que se manifiesta, por supuesto que su sistema se derrumbará. Por lo tanto, no sorprende que durante el COVID vimos una exacerbación de los problemas de salud mental en la nación. De hecho, vimos una disminución de alrededor del 5% en la tasa de suicidio. En Iowa, ha aumentado, porque nos falta un sistema de salud mental completo y totalmente financiado que esté impulsado por expertos en este estado”, dijo Ulie Wells.

La falta de proveedores en Iowa conduce a la falta de acceso a los servicios.

Los Centros para el Control de Enfermedades abordan el suicidio como una crisis de salud pública porque la tasa en los EE. UU. ha ido en aumento durante todo el siglo XXI hasta el momento.

La disparidad en las ofertas escolares de servicios de salud mental para estudiantes que encontró Schaeffer del Pew Research Center indica que las áreas rurales tienen una mayor escasez de recursos.

Mientras que el 71 % de las escuelas con al menos 1000 estudiantes ofrecieron evaluaciones de salud mental, solo el 43 % de las escuelas con menos de 300 estudiantes lo hicieron. Seis de cada diez escuelas en ciudades y suburbios brindan evaluaciones de salud mental, mientras que el 45% en áreas rurales lo hizo. El SSCS también estudió los factores limitantes para brindar servicios de salud mental a los estudiantes. La financiación, el acceso a profesionales, las políticas, el miedo a los problemas legales y la falta de apoyo de la comunidad, incluidos los miedos a las respuestas de los padres, fueron factores limitantes que impidieron que las escuelas quisieran ofrecer servicios de salud mental.

Dos familias de Iowa que perdieron a sus hijos por suicidio formaron parte de Facing Suicide in Iowa, y The E’ville Good les permitirá contar sus historias en una edición posterior.

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