Iowa has opportunity to improve drinking water

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As first reported locally by Josie Taylor of Iowa Environmental Focus, the state of Iowa will receive $110 million for water from the bipartisan infrastructure package President Biden signed into law last month. Governor Kim Reynolds said the state plans to use the infrastructure money strategically and correction.

Cover image: Credit to Maskot via Getty Images. Published through arrangement with Getty Images. Father and daughter prepare meal while younger daughter eats and drinks by kitchen sink

The Iowa Department of Natural Resources stated that while they are still waiting for further guidance from the federal government on the use of the money, they estimate they could use over one-third of it, $46.4 million, to remove lead from drinking water.

The Centers for Disease Control and Prevention state that nearly two percent of children across the United States and 3.6 percent of children in Iowa have elevated levels of lead in their blood. Iowa has the sixth-largest number of lead lines per capita nationwide. NDRC, the National Resources Defense Council, released a national survey in July. Along with Wisconsin, Ohio, Kansas, Missouri, Illinois, Nebraska, Washington, DC, Michigan and Minnesota, Iowa is among the top ten states with the most lead pipes per 100,000 people.

Exposure to lead can cause hearing problems, anemia, lower intelligence and hyperactivity, behavior and learning problems, and slowed growth. The Iowa Department of Public Health recently updated its lead screening tool, and stated its concern for the decline in testing Iowa children for lead.

Cities, counties, and utility companies could use the infrastructure funds to invest in water and sanitation infrastructure. The Department of Natural Resources would likely use the funds for revolving loans to the water entities. Drinking water infrastructure, like water pipes, would comprise about half the allocation while another half would go to clean water.

Richard Valentine, a civil and environmental engineer at the University of Iowa, said about Iowa’s drinking water quality, “I don’t think the regulation is adequate. It’s like saying, ‘it’s Ok if only 10 percent of your airplanes crash; you’ve got good safety.’ If you’ve got one failure, you’ve got one hundred. You’ve got to find out why, where and sample a whole bunch more times and do something about it.”

Utilities in the U.S. stopped using lead pipes in water mains in the 1950s, but copper service lines can contain lead that will contaminate the water in them if pipes are corroded.

Erik D. Olson, senior strategic director for health at the NDRC, said, “Drinking water won’t be safe until he country puts the millions of lead pipes out of the ground found in every state.”

Sara Van Note has studied water around the world and states, “indigenous communities and conservationists around the world are challenging the long-held view of water as human commodity. Can the same approach work in the U.S.?”

Across the United States and the world, state and federal laws require that water managers maintain flows in rivers to support endangered species and to ensure that farms and cities have adequate supplies. But until recently, rivers rarely had water rights of their own. Their value lay simply in their ability to transport water to others, no matter the cost to the rivers themselves or the ecosystems they support. Now, as water managers, Indigenous communities, and environmental groups pioneer laws and policies that keep water in rivers for the rivers’ sake, that’s beginning to change.

The indigenous tribes are winning the right of personhood on behalf of the rivers. In 2017, the Māori of New Zealand legally protected New Zealand’s Whanganui River as a living entity with the same rights as a person; in Oregon, the Yurok Tribe in 2019 granted personhood to the Klamath River.

“These streams now have an intrinsic right to flourish with their own water, free from depletion or pollution,” Van Note said.

Could this idea work in the desert southwest of New Mexico, Arizona, West Texas, Utah and Nevada?

What about here in Iowa on the Missouri, Mississippi, Raccoon, or Des Moines Rivers? Iowa’s rivers experience low periods and floods at various times. The floods have wiped out entire communities, forcing them to rebuild, while drought has caused canoes and kayaks to be pulled from rivers, and entire fish populations to die.

In 2017, the National Audubon Society applied for a permit that would test that idea, requesting the rights to 40 acre-feet (about 13 million gallons) of water annually in the Rio Gallina for “instream use” for “fish and wildlife purposes.” In 2019, the state engineer of New Mexico approved the lease, marking the first time that New Mexico had preserved a river’s flow for the benefit of the river itself and its ecosystem. While the amount of water in the Rio Gallina is small, this decision has the potential to fundamentally impact how New Mexicans think about their water—and to alter the courses of New Mexico’s rivers and streams.

New Mexico can serve as an example to other parts of the U.S. Hundreds of years ago, New Mexico’s sparse flow of fresh water was first managed for agriculture by Native communities, including the 16 pueblos of the Rio Grande Valley, whose members dug gravity-fed ditches to ferry water from rivers to fields.

In the 1600s, Spanish colonists introduced acequias, networks of cooperatively managed irrigation canal branching from natural waterways. Because both communities used a shortage-sharing approach, where each user shared in the bounty of wet years and the lean time of droughts, the systems didn’t stress water resources.

Managing the waterways together served to strengthen local cultural connections while also irrigating fields of green and red chiles, corn squash, and other crops.

Tribes and Hispanic communities worked to create agro-ecosystems, considering the needs of both humans and nonhuman communities (the rivers themselves).

Iowans can get free testing to measure lead levels in their drinking water.

Earlier this year, the University of Iowa sent test kits to Iowa families to analyze samples and determine the extent to the lead in Iowa’s tap water.

The university’s engineers and researchers estimated about 65,000 Iowans are at risk from drinking water with lead content above the Environmental Protection Agency’s “action level” of 15 parts per billion.

Various agencies have tested lead and copper levels in Iowa’s local water systems for 30 years. The number of Iowans exposed to elevated lead levels grows to 261,000 when using the U.S. Food and Drug Administration’s 5 parts per billion standard for bottled water, and 738,000 when using the American Academy of Pediatrics’ recommendation of 1 part per billion for children, the report said.

Researchers previously didn’t think tap water contributed much to the one in five infants in Iowa born with elevated levels of lead, based on a 2017 study of blood samples from newborns. It was the public health crisis in Flint, Michigan that brought lead in drinking water to Iowa officials’ attention.

When the city of Flint changed its water sources and failed to adequately control the corrosion, lead leached from water pipes, spiking toxic lead levels especially in the city’s children.

The U.S. Environmental Protection Agency now estimates that drinking water can account for about 20% of a person’s lead exposure and 40% to 60% for formula-fed infants.

Solutions to elevated lead levels in water can be as easy as adding a filter to a tap or flushing the faucet for a minute or two before drinking the water. The E’ville Good will have continuing coverage of drinking water safety in Iowa and Minnesota.


Como informó por primera vez a nivel local Josie Taylor de Iowa Environmental Focus, el estado de Iowa recibirá $ 110 millones para agua del paquete de infraestructura bipartidista que el presidente Biden promulgó como ley el mes pasado. El gobernador Kim Reynolds dijo que el estado planea usar el dinero de la infraestructura de manera estratégica y correctiva.

El Departamento de Recursos Naturales de Iowa declaró que, si bien todavía están esperando más orientación del gobierno federal sobre el uso del dinero, estiman que podrían usar más de un tercio del mismo, $ 46,4 millones, para eliminar el plomo del agua potable.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades afirman que casi el dos por ciento de los niños en los Estados Unidos y el 3.6 por ciento de los niños en Iowa tienen niveles elevados de plomo en la sangre. Iowa tiene el sexto mayor número de líneas de plomo per cápita en todo el país. NDRC, el Consejo de Defensa de Recursos Nacionales, publicó una encuesta nacional en julio. Junto con Wisconsin, Ohio, Kansas, Missouri, Illinois, Nebraska, Washington, DC, Michigan y Minnesota, Iowa se encuentra entre los diez estados con más tuberías de plomo por cada 100.000 habitantes.

La exposición al plomo puede causar problemas de audición, anemia, menor inteligencia e hiperactividad, problemas de comportamiento y aprendizaje y un crecimiento más lento. El Departamento de Salud Pública de Iowa actualizó recientemente su herramienta de detección de plomo y expresó su preocupación por la disminución de las pruebas de plomo en los niños de Iowa.

Las ciudades, los condados y las empresas de servicios públicos podrían utilizar los fondos de infraestructura para invertir en infraestructura de agua y saneamiento. El Departamento de Recursos Naturales probablemente utilizaría los fondos para préstamos rotatorios a las entidades de agua. La infraestructura de agua potable, como las tuberías de agua, comprendería aproximadamente la mitad de la asignación, mientras que la otra mitad se destinaría al agua potable.

Richard Valentine, ingeniero civil y ambiental de la Universidad de Iowa, dijo sobre la calidad del agua potable de Iowa: “No creo que la regulación sea adecuada. Es como decir, “está bien si solo el 10 por ciento de sus aviones se estrellan; tienes buena seguridad “. Si tienes una falla, tienes cien. Tienes que averiguar por qué, dónde y probar un montón de veces más y hacer algo al respecto “.

Los servicios públicos en los EE. UU. Dejaron de usar tuberías de plomo en las tuberías principales de agua en la década de 1950, pero las líneas de servicio de cobre pueden contener plomo que contaminará el agua si las tuberías están corroídas.

Erik D. Olson, director estratégico senior de salud en la NDRC, dijo: “El agua potable no será segura hasta que el país saque del suelo los millones de tuberías de plomo que se encuentran en todos los estados”.

Sara Van Note ha estudiado el agua en todo el mundo y afirma que “las comunidades indígenas y los conservacionistas de todo el mundo están desafiando la visión arraigada del agua como un bien humano. ¿Puede funcionar el mismo enfoque en los EE. UU.? “

En los Estados Unidos y el mundo, las leyes estatales y federales requieren que los administradores del agua mantengan los caudales en los ríos para mantener a las especies en peligro de extinción y para garantizar que las granjas y las ciudades tengan suministros adecuados. Pero hasta hace poco, los ríos rara vez tenían derechos de agua propios. Su valor radica simplemente en su capacidad para transportar agua a otros, sin importar el costo para los ríos mismos o los ecosistemas que sustentan. Ahora, a medida que los administradores del agua, las comunidades indígenas y los grupos ambientalistas son pioneros en leyes y políticas que mantienen el agua en los ríos por el bien de los ríos, eso está comenzando a cambiar.

Las tribus indígenas están ganando el derecho a la personalidad en nombre de los ríos. En 2017, los maoríes de Nueva Zelanda protegieron legalmente el río Whanganui de Nueva Zelanda como una entidad viva con los mismos derechos que una persona; en Oregón, la tribu Yurok en 2019 otorgó la condición de persona al río Klamath.

“Estos arroyos ahora tienen el derecho intrínseco de florecer con su propia agua, libres de agotamiento o contaminación”, dijo Van Note.

¿Podría esta idea funcionar en el desierto al suroeste de Nuevo México, Arizona, Oeste de Texas, Utah y Nevada?

¿Qué pasa aquí en Iowa en los ríos Missouri, Mississippi, Raccoon o Des Moines? Los ríos de Iowa experimentan períodos bajos e inundaciones en varios momentos. Las inundaciones han arrasado con comunidades enteras, obligándolas a reconstruir, mientras que la sequía ha provocado que canoas y kayaks sean sacados de los ríos y que poblaciones enteras de peces mueran.

En 2017, la Sociedad Nacional Audubon solicitó un permiso que pondría a prueba esa idea, solicitando los derechos sobre 40 acres-pies (aproximadamente 13 millones de galones) de agua anualmente en el Río Gallina para “uso en el río” para “fines de pesca y vida silvestre”. ” En 2019, el ingeniero estatal de Nuevo México aprobó el contrato de arrendamiento, lo que marcó la primera vez que Nuevo México preservó el flujo de un río en beneficio del río mismo y su ecosistema. Si bien la cantidad de agua en el Río Gallina es pequeña, esta decisión tiene el potencial de impactar fundamentalmente la forma en que los habitantes de Nuevo México piensan sobre su agua y de alterar los cursos de los ríos y arroyos de Nuevo México.

Nuevo México puede servir como ejemplo para otras partes de los EE. UU. Hace cientos de años, el escaso flujo de agua dulce de Nuevo México era el primero st administrado para la agricultura por comunidades nativas, incluidos los 16 pueblos del Valle del Río Grande, cuyos miembros cavaron zanjas alimentadas por gravedad para transportar agua de los ríos a los campos.

En el siglo XVII, los colonos españoles introdujeron las acequias, redes de canales de riego gestionados de forma cooperativa que se ramificaban desde vías fluviales naturales. Debido a que ambas comunidades utilizaron un enfoque de reparto de la escasez, donde cada usuario compartía la abundancia de los años húmedos y la época de escasez de las sequías, los sistemas no estresaron los recursos hídricos.

La gestión conjunta de las vías fluviales sirvió para fortalecer las conexiones culturales locales y, al mismo tiempo, regar los campos de chiles verdes y rojos, calabacines y otros cultivos.

Las tribus y las comunidades hispanas trabajaron para crear agroecosistemas, considerando las necesidades de las comunidades tanto humanas como no humanas (los ríos mismos).

Los habitantes de Iowa pueden obtener pruebas gratuitas para medir los niveles de plomo en el agua potable.

A principios de este año, la Universidad de Iowa envió kits de prueba a las familias de Iowa para analizar muestras y determinar la extensión del plomo en el agua del grifo de Iowa.

Los ingenieros e investigadores de la universidad estimaron que alrededor de 65.000 habitantes de Iowa corren riesgo de beber agua con contenido de plomo por encima del “nivel de acción” de la Agencia de Protección Ambiental de 15 partes por mil millones.

Varias agencias han probado los niveles de plomo y cobre en los sistemas de agua locales de Iowa durante 30 años. La cantidad de habitantes de Iowa expuestos a niveles elevados de plomo aumenta a 261,000 cuando se usa el estándar de 5 partes por mil millones de la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE. UU. Para agua embotellada, y a 738,000 cuando se usa la recomendación de la Academia Estadounidense de Pediatría de 1 parte por mil millones para niños, el informe dijo.

Anteriormente, los investigadores no pensaban que el agua del grifo contribuyera mucho a que uno de cada cinco bebés en Iowa que nacen con niveles elevados de plomo, según un estudio de 2017 de muestras de sangre de recién nacidos. Fue la crisis de salud pública en Flint, Michigan, lo que llamó la atención de los funcionarios de Iowa sobre el plomo en el agua potable.

Cuando la ciudad de Flint cambió sus fuentes de agua y no pudo controlar adecuadamente la corrosión, el plomo se filtró de las tuberías de agua, aumentando los niveles de plomo tóxico, especialmente en los niños de la ciudad.

La Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. Ahora estima que el agua potable puede representar aproximadamente el 20% de la exposición al plomo de una persona y entre el 40% y el 60% para los bebés alimentados con fórmula.

Las soluciones para los niveles elevados de plomo en el agua pueden ser tan fáciles como agregar un filtro a un grifo o enjuagar el grifo durante uno o dos minutos antes de beber el agua. The E’ville Good tendrá una cobertura continua de la seguridad del agua potable en Iowa y Minnesota.

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